Cap.10 – …y el hombre llegó al espacio

Publicado: febrero 4, 2012 en Ciencia, La loca aventura del conocimiento
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El espacio… la última frontera. Con esta frase que abre la legendaria serie televisiva “Viaje a las Estrellas”, se resume uno de los sueños más preciados de la humanidad: conocer, descubrir qué hay más allá de la atmósfera terrestre.

Ya en 1903, el mismo año en que los hermanos Wright se alzaban durante casi un minuto por los aires con su primitivo aeroplano, Konstantin Ziolowski establecía la velocidad necesaria que debería desarrollar una nave para superar la gravedad de la Tierra.

Sin embargo, en sus comienzos, la conquista del espacio no se sustentó en visiones idealistas, sino en la guerra. El primer paso lo dio la Alemania nazi alrededor de 1944 con los cohetes V2.urante casi un minuto por los aires con su primitivo aeroplano, Konstantin Ziolowski establecía la velocidad necesaria que debería desarrollar una nave para superar la gravedad de la Tierra.

Después de la derrota del régimen de Adolfo Hitler, el cerebro detrás de los cohetes alemanes, Wernher von Braun, fue reclutado por los Estados Unidos para desarrollar su programa espacial.

La guerra fría: el gran impulso

La carrera espacial fue uno de los principales ingredientes del choque ideológico entre las dos grandes potencias: Estados Unidos y la Unión Soviética.

En la década del 50 prevalecía la idea de que quien conquistara primero el espacio, también dominaría al mundo.

El primer punto lo ganaron los soviéticos el 4 de octubre de 1957, con la puesta en órbita del primer satélite artificial, el Sputnik I.

También fue ruso el primer cosmonauta que pudo ver a la Tierra desde el espacio. El viaje de Yuri Gagarin fue todo un éxito. Corría el año 1961.

Entretanto, los Estados Unidos seguían atrás. En el mismo año de 1961, el presidente John F. Kennedy anunciaba un plan que, indirectamente, consolidaba la carrera espacial como una pulseada entre dogmas políticos. Era el nacimiento del programa Apollo.

El 20 de julio de 1969, poco más de una década después de que el Sputnik I emitiera su señal intermitente a todo el planeta en nombre del comunismo, la misión Apollo XI descendía en la Luna. Para los que fuimos entonces niños, es un recuerdo nebuloso de hombres de blanco caminando en cámara lenta sobre la Luna. Jamás hubiéramos imaginado, que casi 50 años después, estaríamos tan lejos de pisar la Luna nuevamente.

Como lo señaló el astronauta Neil Armstrong, al poner su pie en suelo lunar, se trataba de “un pequeño paso para el hombre y un gran salto para la humanidad”, que también representó uno de los logros más importantes de la aventura estadounidense en el espacio.

Beneficios para todos

La carrera espacial requirió de grandes avances en todas las áreas de la ciencia y la tecnología, muchos de los cuales habrían sido impensables de no haber existido ese campo de batalla virtual entre Washington y Moscú.

Asimismo, varios de esos logros, hoy se aplican extensamente, por ejemplo, en la medicina, las telecomunicaciones y la informática.

Tras la caída del Muro de Berlín, y la caída de la Unión Soviética, la carrera espacial quedó atrás, para transformarse en una empresa conjunta, en la que también participan otros actores de la comunidad internacional.

También ha renacido el espíritu original de mirar hacia el cielo: conocer más acerca del espacio que nos rodea para aprender más de nosotros mismos… a pesar de que la falta de rivalidades haya quitado el impulso político y, sobre todo, los grandes presupuestos que requieren las misiones espaciales.

Hoy por hoy dan sus primeros pasos las empresas privadas en naves que parecen de juguete, pero que prometen hacer realidad el turismo espacial en cuestión de pocos años. Obviamente, en un principio, tal turismo, a un costo de cientos de miles de dólares el pasaje, estará al alcance de unos pocos.

Será “la conquista del espacio” una empresa en manos privadas?

Basado en un artículo de la BBC en español

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